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11 de julio, 2022

Una nueva herramienta para verificar el origen geográfico del aceite de oliva virgen

La herramienta de autenticación se basa en el análisis químico de unos compuestos orgánicos presentes en las plantas

I+D+i

El aceite de oliva es uno de nuestros productos agroalimentarios de mayor prestigio y es la base de la dieta mediterránea. Como producto de gran interés económico y empresarial, se producen adulteraciones y fraudes comerciales sobre su origen y variedades, pero a falta de herramientas analíticas, hasta ahora era muy complicado detectarlos. Ahora, investigadores de la Universidad de Barcelona (UB) con la colaboración de investigadores del Instituto de Investigación y Tecnología Agroalimentarias (IRTA), han desarrollado una herramienta que permite comprobar si un aceite de oliva virgen extra es o no de origen europeo, una información relevante porque la declaración de origen del aceite de oliva la regula la UE. La herramienta se ha descrito en las revistas Food Chemistry y Food Control.

La herramienta de autenticación geográfica se basa en el análisis de los hidrocarburos sesquiterpénicos, unos compuestos orgánicos presentes de forma natural en las plantas, y que «tienen una u otra composición en función no sólo de la planta, sino del clima y el medio y las condiciones en las que ha crecido», comenta Agustí Romero, investigador del IRTA. Por eso, añade, «pensamos que los hidrocarburos sesquiterpénicos presentes en el aceite de oliva virgen podrían ser buenos marcadores geográficos». A este respecto, la primera autora de los estudios, Beatriz Quintanilla-Casas, investigadora de la Facultad de Farmacia y Ciencias de la Alimentación, el Campus de la Alimentación de Torribera y el Instituto de Investigación en Nutrición y Seguridad Alimentaria (INSA ) de la UB, afirma que «la piedra angular de toda herramienta de autenticación eficiente es que se fundamente en marcadores analíticos robustos. En el caso de la autenticación geográfica del aceite de oliva virgen, los marcadores deben depender mayoritariamente de la variedad del olivo y su área de cultivo, sin que estén influidos de forma significativa por otros factores relacionados con el proceso de extracción o conservación del aceite».

Una de las ventajas de los compuestos sesquiterpénicos es que, al tratarse de compuestos semivolátiles, pueden analizarse fácilmente mediante una técnica muy utilizada y al alcance de la mayoría de los laboratorios de control públicos y privados: la cromatografía de gases acoplada a una espectrometría de masas. El resultado es un perfil cromatográfico que es específico para cada región geográfica y que opera de forma similar al reconocimiento inequívoco de las personas mediante las huellas dactilares. En este caso, permite identificar aquellos aceites que presentan una señal analítica muy distinta a los considerados de referencia.

El proceso para que un método analítico se transforme en una metodología oficial con validez legal “es lento y complejo”, según los investigadores. En cuanto a la nueva técnica, los primeros usuarios potenciales serían los laboratorios de inspección y control, las entidades de certificación y las grandes compañías comercializadoras del sector oleícola. Así, podría convertirse en una nueva herramienta de cribado aplicable en los procesos de inspección y auditoría, con el fin de contribuir a garantizar que los productos que llegan al mercado son auténticos y reducir así las oportunidades de fraude comercial en el sector de la alimentación .

Los trabajos se han llevado a cabo en el marco del proyecto europeo OLEUM (H2020 635690, 2016-2020) y el proyecto regional AUTENFOOD (Ris3CAT COMRDI15-1-0035-01, 2016-2018).